Основателем Соляного сада считается Иван Андреевич Милютин, глава города, правивший почти полвека. В 1894 году он выкупил землю, прилегающую к Соборной горке, и на месте старых соляных складов череповецких купцов заложил сад площадью 2,6 гектара. Сначала его называли Милютинским, но в народе прижилось другое название – Соляной. Землю под сад он отрезал от усадьбы дочери, обнес забором, разбил дорожки. К планировке и закладке Соляного сада были привлечены учащиеся Александровского технического училища во главе с учителем черчения Берником Н.И., который был выслан в Череповец из Петербурга за связь с народовольцами. В саду были посажены редкие виды растений и деревьев: особые породы березы, ольхи с сильно рассеченными листьями, сосны, пихты, ели гималайской, конский каштан. Это был поистине ботанический сад. Когда основные работы по благоустройству и рассадке деревьев были произведены И.А. Милютин передал Соляной сад в пользование городу. Цели Соляного сада он определил в речи при открытии сада: «устройство социокультурных и промысловых выставок, лекций, спектаклей и общедоступного клуба».

 

  Парк был заложен в 2 этапа, в связи с чем, появились «старая» и «новая» части. В Милютинском саду начала XX века была основная аллея (бывший бульвар), ведущая в сторону реки, обсаженная липами и елями. От этой аллеи отходили дорожки – петельки с покрытием из кирпичной крошки. Между дорожками располагались округлой формы газоны с группами деревьев, в основном хвойных. Некоторые газоны были оформлены стриженым кустарником на манер боскетов. Площадь сада достигала тогда 2,53 гектара. Более широкая часть парка была использована для застройки. В 1890 году здесь появилась деревянная беседка для духовых оркестров. В 1892 году было выстроено двухэтажное деревянное здание театра, богато декорированного резьбой, с живописной планировкой, с террасами и балконами. Уже после смерти И.А Милютина, в 1910 году открылся летний кинотеатр в стиле деревянного модерна. В результате старая часть парка превратилась в своеобразный центр досуга горожан. Соляной сад располагал к неспешным прогулкам под вальсы духового оркестра. Желающие могли совместить приятное с полезным: многие деревья в парке были снабжены табличками, позволявшими пополнить знания по ботанике.

 

Совсем иную картину представляла собой новая часть парка. Автором новой части парка стал Николай Аполлонович Астахов. Прямые широкие аллеи с гипсовыми скульптурами на перекрестках, маршевая музыка из репродукторов соответствовали стилю и образу жизни советских граждан в 1930 – х годах. Примерно в центре новой части парка находился фонтан, к нему сбегались радиальные аллеи, охваченные на некотором расстоянии кольцевой аллеей. Вдоль границы старой части парка был проложена новая аллея, и радиальные аллеи, идущие к фонтану, пресекали её и соединяли обе части парка. Автор новой части парка очень бережно отнесся к Милютинском саду – перепланировка его практически не коснулась, прогулочно – просветительская функция сохранилась. Построенным ещё во времена И. А. Милютина зданиям добавились павильон музея и кафе «Ладья». В новой части парка были запроектированы развлекательные аттракционы, танцплощадка, парашютная вышка, теннисный корт. Центральная часть парка, ограниченная кольцевой аллеей и радиальными дорожками, по проекту предназначалась для цветников.
    Следующей загадкой стала форма плана парка: все кварталы в городе прямоугольные, а план парка имеет сложную форму с острыми углами. Оказалось, что на первом генплане города на юго-западе, за чертой города, показано село Никольское. Никольское было частным помещичьим владением, его конфигурация обусловила конфигурацию юго-западной части города, а также границы парка.
На плане городского парка 1950 – х годов видно, что проект Н.А. Астахова с небольшими изменениями был воплощен в жизнь: только не появились аттракционы вдоль южной границы сада, исчезла парашютная вышка, а на месте танцплощадки был установлен памятник Сталину. 1950 – е годы стали периодом расцвета парка. Он был хорошо ухожен. Особенно впечатляли липы в старой части парка, кроны которых почти смыкались над аллеей.
   В последующие годы за парком не стало должного ухода. Началось заболачивание новой части парка. Театр «Народный дом», летний кинотеатр, беседка для оркестров, построенные во времена Милютина, грамотно не ремонтировались и были снесены за ветхостью. Многочисленные посадки быстрорастущих пород деревьев – тополя и клена ясенелистного, которые вовремя не вырубались, превратили строго регулярный парк в сплошные заросли. Деревья, высаженные в 1930 – е годы, уже достигли преклонного возраста и стали представлять угрозу для посетителей из – за возможного падения. После того как в 1969 году отменили плату за вход, состояние парка стало еще более ухудшаться. Деньги на благоустройство выделялись мизерные, да и ухаживать за   Соляным садом было уже некому. К концу 1980-х - началу 1990-х годов пришли в негодность танцплощадки, павильоны, асфальтовое покрытие. Фактически на протяжении 1960—1980-х годов в парке не проводилось работ по поддержанию и формированию пейзажей из подросших кустов и деревьев, по замене старых деревьев молодыми, не расчищались дорожки, не формировались газоны, не ремонтировались парковые строения, не проводились мероприятия по понижению уровня грунтовых вод и т. д.
    Сегодня Соляный сад уже вряд ли можно называть дендрарием. Но, как и прежде, парк остается любимым местом отдыха горожан. В парке проведены работы по благоустройству территории и реконструкции центральной аллеи, установлено новое освещение, проложен силовой кабель для «питания» аттракционов. Практически каждый летний выходной в парке проводятся мероприятия, на которых выступают творческие коллективы и исполнители города и области, организуются передвижные выставки художественных школ, студий, фотографов, огородников. В парке много аттракционов, преимущественно детских. Есть батутные комплексы, автодром, разнообразные карусели и качели. Большая часть из них работает только в теплый период года.